Biografía de Juan Sebastián Elcano

Navegante espa帽ol que complet贸 la primera vuelta al mundo (Guetaria, Guip煤zcoa, 1476 - oc茅ano Pac铆fico, 1526). Las primeras noticias que se tienen de 茅l le presentan como un marino vasco con amplios conocimientos n谩uticos, que particip贸 en la expedici贸n de Cisneros a Argel (1509) y en las campa帽as de Italia del Gran Capit谩n.

En 1518 conoci贸 en Sevilla al navegante portugu茅s Magallanes, que preparaba una expedici贸n al servicio de Espa帽a para buscar la ruta a las Indias navegando hacia el Oeste. Elcano se enrol贸 en la expedici贸n, que parti贸 de Sanl煤car de Barrameda en 1519 y explor贸 el R铆o de la Plata y la Patagonia; all铆 ayud贸 Elcano a sofocar un primer mot铆n, pero particip贸 en un segundo intento contra Magallanes, el cual le perdon贸 la vida, sea por no hallarle culpable o por considerarle imprescindible para continuar el viaje (1520).

Con Elcano reducido a un papel secundario, la expedici贸n descubri贸 el paso del Atl谩ntico al Pac铆fico por el sur del continente americano, as铆 como las islas Marianas y las Filipinas. Cuando Magallanes muri贸 en un combate con los ind铆genas de las isla filipina de Mactam (1521) la expedici贸n qued贸 bajo el mando, sucesivamente, de varios de sus capitanes que se disputaban el poder, mientras continuaban explorando las islas, entablando relaciones con los jefes locales y buscando denodadamente la ruta a las Molucas.

Finalmente, un triunvirato encabezado por Elcano se hizo con el mando de lo que quedaba de la flota, argumentando que los jefes portugueses (incluido Magallanes) hab铆an eludido a prop贸sito las Molucas para no perjudicar a Portugal, que pose铆a el lucrativo monopolio del comercio de las especias navegando hasta aquellas islas alrededor de 脕frica y a trav茅s del oc茅ano 脥ndico (1521).

Tras alcanzar las Molucas y establecer tratados con los pr铆ncipes nativos, adquirieron un cargamento de especias y se dispusieron a regresar. Sin embargo, una aver铆a en una de las dos naos que quedaban hizo que la expedici贸n se separara: la nao averiada se quedar铆a en las Molucas hasta su reparaci贸n y regresar铆a a tierras espa帽olas de Am茅rica cruzando el Pac铆fico; mientras que Elcano regresar铆a con la nao Victoria a la Pen铆nsula por la ruta portuguesa.

Este 煤ltimo viaje fue una haza帽a dif铆cil y peligrosa, pues a las dificultades propiamente mar铆timas (como la de doblar el cabo de Buena Esperanza) se a帽ad铆a la necesidad de cruzar el 脥ndico y bordear el continente africano sin hacer escalas, por miedo a ser capturados por los portugueses, que ya hab铆an enviado una flota para hacer fracasar el empe帽o de Magallanes.

Elcano consigui贸 dominar la impaciencia de la tripulaci贸n, ansiosa de bajar a tierra desde que pasaran ante las costas de Mozambique; pero la falta de v铆veres le oblig贸 finalmente a repostar en las islas de Cabo Verde, donde varios tripulantes fueron apresados por el gobernador portugu茅s y el resto hubo de huir apresuradamente. All铆 descubri贸 Elcano que en su cuenta del tiempo llevaban un d铆a de menos, consecuencia de haber dado una vuelta completa al mundo. Por fin, la expedici贸n lleg贸 a Sanl煤car de Barrameda en 1522, con s贸lo 18 hombres de los 265 que hab铆an partido de all铆 mismo tres a帽os antes.

El emperador Carlos V recibi贸 a Elcano en audiencia, aunque no fue muy generoso en las recompensas por su haza帽a. Su viaje constituy贸 un 茅xito, tanto desde el punto de vista geogr谩fico (pues confirmaba experimentalmente la esfericidad de la Tierra) como econ贸mico (ya que la venta de las mercanc铆as en Amberes sufrag贸 sobradamente los costes de la expedici贸n).

Las expectativas de negocio as铆 abiertas hicieron que se fundara en La Coru帽a una nueva Casa de Contrataci贸n destinada a especializarse en el comercio de las especias. Desde all铆 sali贸 una segunda expedici贸n, costeada por los Fugger y mandada por Loaisa (un arist贸crata, para evitar nuevos problemas de insubordinaci贸n); Elcano viajaba, a pesar de sus protestas, como piloto mayor. Pero aquella expedici贸n, que sali贸 de La Coru帽a en 1525, fracas贸 por la muerte de Loaisa y de Elcano sucesivamente (1526).

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